Thomas Bruce

Général Thomas Bruce, 7e comte d'Elgin (mari de ma 2e cousine paternelle, Elizabeth Oswald)

Thomas Bruce, époux de ma 2e cousine paternelle, Elizabeth Oswald, était général dans l'armée britannique, diplomate et collectionneur d'art.

 

Né le 20 juillet 1766 en tant que 3e fils du comte Charles Bruce, Thomas succéda à son frère, William Robert (6e comte d'Elgin) à l'âge de 5 ans. Thomas entra dans l'armée britannique en 1785, atteignant finalement le grade de major général. Elgin a commencé sa carrière diplomatique en 1790 et a été envoyé à Bruxelles en 1792 et à Berlin en 1795 pendant la première partie de la guerre contre la France révolutionnaire.  Il est ensuite nommé envoyé extraordinaire à Constantinople en 1799, poste qu'il occupe jusqu'en 1803.

 

Au cours de son mandat d'envoyé extraordinaire à Constantinople, Elgin s'est arrangé pour que des sculptures et des pièces architecturales soient retirées du Parthénon. Cela a été fait car Thomas craignait que l'indifférence manifestée par l'Empire ottoman envers de tels artefacts ne les fasse courir le risque d'être perdus à jamais. Thomas a reçu de la Sublime Porte l'autorisation de faire mesurer, esquisser et copier des pièces importantes par des artistes. La demande comprenait également une disposition pour « emporter tout morceau de pierre portant d'anciennes inscriptions ou figures ».

 

Elgin a commencé à sélectionner une vaste collection de ces artefacts et, au cours des 10 années à partir de 1802, s'est arrangé pour que ces trésors soient renvoyés en Angleterre. La collection est restée privée pendant 10 ans.

 

Un tollé s'éleva après le retrait par Elgin de ces antiquités, aboutissant à la sélection d'un comité du Parlement pour examiner l'affaire. Elgin a publié sa défense qui a réduit au silence la plupart de ses détracteurs. Le coût personnel pour Lord Elgin de retirer et d'expédier ce qui allait devenir connu sous le nom de « les marbres d'Elgin » était d'environ 70 000 livres sterling ; le gouvernement britannique a acquis la collection entière de marbres d'Elgin en 1816 pour la somme de 35 000 livres sterling, la moitié de ce qu'elle avait coûté à Elgin.

 

Désormais connue sous le nom de Sculptures du Parthénon, la collection est désormais visible au British Museum. Les gouvernements britannique et grec sont en désaccord sur le retour de la collection en Grèce, les Britanniques refusant jusqu'à présent de restituer les billes.

 

La prochaine fois que je verrai cette collection au British Museum, je suis certain qu'elles me paraîtront différentes sachant que c'est un membre de ma famille (quoique par alliance) qui les a enlevées et amenées en Grande-Bretagne. Juste une autre anecdote intéressante dans mon histoire familiale.